Au coeur de l’Aube, l’ancien comté de Champagne comptait de prestigieuses communautés juives médiévales du XIe au XIIIe siècles. Rachi, Rabbi Salomon fils d’Isaac, immense commentateur des textes sacrés du judaïsme, y naît à Troyes en 1040. Il donne une impulsion inattendue à la créativité intellectuelle des Juifs de Champagne. Après lui, de nombreux érudits qui se réclament de son École champenoise, influencent les autres communautés juives dans l’interprétation de la Bible et du Talmud. Le nom du prestigieux comté de Champagne se propage alors, dans toutes les communautés juives d’Occident à travers eux. Leurs commentaires et leurs décisions juridiques sont les uniques témoignages de cette époque, attestant d’une activité intellectuelle intense et d’une vie juive locale florissante.

Rachi en Champagne

Rachi quitte Troyes pour parfaire ses études religieuses  en Rhénanie. De retour dans sa ville natale, il fonde un cercle d’étude dans lequel il formera une vingtaine d’élèves à une méthode d’exégèse* révolutionnaire. Depuis Troyes, il consacre toute sa vie à commenter le Talmud et la Bible hébraïque. Erudit accompli, il est consulté par de nombreuses communautés. Ses trois filles lui assurent une descendance nombreuse. Il meurt à 65 ans, le 13 juillet 1105. Enterré à Troyes avec tous les honneurs, sa tombe a disparu depuis le XVIe siècle, le cimetière juif du quartier Preize ayant été détruit pour agrandir la ville. Rachi reste lu et étudié par les Juifs du monde entier qui le considèrent comme le « commentateur par excellence ».

La Synagogue et la Maison Rachi

Les synagogues médiévales n’existent plus en Champagne. Depuis 1960 une synagogue est installée rue Brunneval à Troyes dans un ancien bâtiment noble du  17e siècle. Les 2000m2 de bâtiments été magnifiquement restaurés en 2016. Depuis 2017, parallèlement au culte, la synagogue offre dans ses murs, un parcours muséographique audacieux pour découvrir Rachi et son œuvre grâce à une scénographie immersive et numérique innovante, « la Maison Rachi ». En face, l’Institut Universitaire Européen Rachi est une université ouverte à tous pour y étudier les textes et les penseurs du judaïsme. L’Institut aouvert ses portes en 1990

Les villages qui ont rayonné

Au XIIIe siècle, la Champagne riche et puissante, regroupe près de 50 communautés juives prospères : Troyes, Ramerupt, Dampierre, Villenauxe, Lhuître, Ervy-le-Châtel, Chappes, St-Mards-en-Othe, Barsur-Aube, Mussy-sur-Seine,Brienne, Plancy, Trannes… En dehors de l’actuel Département de l’Aube, l’ancien comté de Champagne et de Brie comptait d’autres communautés juives à Vitry, Provins, Joinville, Sens ou Château-Thierry…Les conditions changent sous Louis IX qui limite drastiquement les droits des Juifs. Puis, Philippe le Bel et Charles expulsent les Juifs du royaume de France respectivement en 1306 puis à nouveau en 1394 pour une période de quatre siècles. La Champagne va progressivement oublier ces temps de partage féconds avec les Juifs qui y vivaient depuis des siècles.